La guerre de la drogue - Penthouse France

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Une Aspiration, Un Style de Vie

May 16, 2019

La guerre de la drogue

LES GANGSTERS ET LA GUERRE DE LA MÉTHAMPHÉTAMINE

Article de David S. Barry

C’est facile à faire, facile à vendre, bon marché, et le Trip dure dix fois plus longtemps que le crack. Il n’est donc pas étonnant que la méthamphétamine soit devenue la drogue illégale qui ait pris le plus d’ampleur dans le pays. Elle a également engendré d’horribles violences au cœur de l’Amérique.

Les agents Ruben Cortes et Mike Sanchez ont un mauvais pressentiment au sujet de la Jeep Cherokee garée en face. Au départ, il devait s’agir d’un simple face-à-face avec les deux hommes de la banlieue de Chevy, en vue de conclure l’affaire sur un chargement de 30 livres d’éphédrine, le précurseur chimique de la méthamphétamine. Les agents ont dans leur camionnette une cartouche étiquetée de la substance, et le plan initial était de la vendre aux gars de la banlieue pour la somme de 30 000 $, puis de suivre le produit chimique jusqu’au laboratoire, et enfin de démanteler tout le réseau. Mais qui sont les deux types dans le Cherokee ?

La remise d’argent liquide pour des produits chimiques est toujours le moment le plus délicat et dangereux d’une opération d’infiltration. Le plus souvent, les trafiquants paieront pour obtenir la marchandise, puis surgiront alors les complices (ou les rivaux) qui braqueront les agents pour récupérer la mise, parfois très violemment. Pour Sanchez et Cortes, la présence des Cherokees sonne donc comme un signal d’alarme. Pire encore, les gars de la banlieue semblent un peu trop impatients d’effectuer cette transaction, ce qui soulève un autre drapeau rouge, celui de trop ! Alarmés, les agents se pressent de dire à leurs interlocuteurs que le marché est rompu et retournent rapidement à leur pick-up pour partir.

Sanchez se glisse fébrilement derrière le volant pendant que Cortes prend son téléphone portable pour informer son superviseur que l’affaire sent l’arnaque et qu’ils annulent l’opération. Mais avant qu’il puisse finir sa phrase, Sanchez crie : “Merde !” et met l’accélérateur au plancher en plaquant brutalement Cortes contre le dossier du siège. Putain, mais c’est vrai ! Les gangsters sont à leurs trousses, et les Cherokees ont fait demi-tour pour s’en prendre à eux.

“Mettez quelqu’un derrière nous IMMÉDIATEMENT !”, crie Cortes dans le portable. “Nous avons absolument besoin d’un véhicule entre nous et ces mecs !”

Il y a maintenant sept véhicules de secours au sol et un hélicoptère de police au-dessus de leur tête. C’est l’agent Mark Gomez qui est le plus proche des voitures de la pègre. Il fait sortir rapidement sa Thunderbird banalisée de la couverture policière et colle son véhicule au Pickup des bandits. Il prévoit de les dépasser pour les bloquer, afin de donner l’occasion de s’échapper à Cortes et Sanchez. Quand le gangster le bloque sur la gauche, Gomez essaie aussitôt de passer sur la droite. Ils filent à 50 m.p.h. – 80 km/h – dans une rue de la ville au trafic intense, quand Gomez s’arrête brusquement le long de la voiture. Soudain, celle-ci ralentit également et ses deux vitres teintées côté passager s’abaissent. En deux battements de cœur, Gomez comprend ce qui se passe et plonge sur le sol. Il entend un tir, probablement un 9 millimètres automatique… On lui tire dessus à bout portant ! Des morceaux de plomb à enveloppe d’acier brisent le régulateur de vitesse de la Thunderbird et font exploser l’airbag.

Les balles continuent de voler, l’une traversant bruyamment la fenêtre d’un fast-food, tandis que la foule sur le trottoir assiste, impuissante et avec une fascination horrifiée, à cette attaque contre les forces de police. Les quatre voitures poursuivent ensuite leur course-poursuite sur environ un mille, en franchissant trois feux rouges, jusqu’à ce que les voitures de poursuite de relève des agents convergent enfin vers la Suburban toutes sirènes hurlantes, braquant les faisceaux des projecteurs et hurlant des ordres reddition à l’adresse des mafieux. Il y a des fusils armés et des doigts posés sur les détentes, prêtes à faire feu, mais les hommes de la pègre ont tiré toutes leurs balles et abandonnent le combat. En même temps, les gars du Cherokee abandonnent également leur véhicule et s’enfuient, mais ils sont rapidement rattrapés et menottés, et tout est terminé…

Une autre fusillade dans les rues de Tijuana ou de Guadalajara ? C’est exactement ce qui s’est passé un mardi soir de l’année dernière, au centre-ville de San Bernardino, en Californie, où une guerre fait rage quotidiennement, guérilla dont la plupart des Américains ne sont même pas au courant. L’ennemi du moment est le stimulant du système nerveux central, le chlorhydrate de d-méthamphétamine, alias la méthamphétamine en cristaux. Il existe une telle quantité de ce produit, produite illégalement en Californie (environ 50 tonnes par an), que l’État a été qualifié de “nation source” par la « Drug Enforcement Administration ». Et sur les quelques 2 000 saisies de méthamphétamine qui ont eu lieu en Californie en 1997, 567 se sont déroulées dans le comté de San Bernardino, ce qui en fait le comté de production de méthamphétamine le plus actif de l’état.

Gomez, Cortes et Sanchez ne sont que des pseudonymes, mais ce sont de vrais agents de la « Meth Interdiction Squad » du département du shérif du comté de San Bernardino. Cette équipe est composée de 17 hommes, qui ciblent les opérations des familles criminelles mexicaines et nationales, celles-là mêmes qui ont pris le contrôle du commerce de la méthadone, en Californie, à la fin des années 1980, et qui en ont fait une affaire représentant des milliards de dollars. “Les laboratoires nationaux mexicains expédient de la drogue à travers tous les États-Unis “, explique le commandant de l’escouade, le lieutenant Ross Dvorak. ” 90 % de la méthamphétamine produite en Californie provient des laboratoires mexicains nationaux, et ce sont ceux-là que nous poursuivons.”

Il y a toujours un choix à faire lors du démantèlement d’un laboratoire de méthamphétamine : gilet pare-balles et pistolet, ou équipement de protection complet.

La mission « Suburban-Cherokee » était inhabituelle en ce sens qu’elle a explosé dans la rue sans détruire la cible visée. “D’habitude, nos gars détruisent les labos”, dit Dvorak. “Nous ciblons les responsables et suivons les produits chimiques. Quand on fait une descente dans un labo, on y va en tenue de raid.

“Ce qui signifie des gilets pare-balles et des armes automatiques, avec les pompiers en stand-by et deux officiers en équipement de protection complet avec un appareil respiratoire autonome. (Deux agents pour que, si le premier succombe aux vapeurs toxiques, le second puisse alors entrer et faire sortir son partenaire). Et si vous tirez avec votre arme, gardez à l’esprit que vous pourriez causer une explosion.”

Les hommes de loi ont de bonnes raisons d’être prudents. Selon le Ministère de la Justice de la Californie, il se produit régulièrement un incendie ou une explosion dans l’un des six laboratoires clandestins de méthamphétamine en Californie, et les armes à feu y sont presque toujours présentes. Les explosions font souvent vaciller les bâtiments sur leurs fondations et les armes retrouvées sont généralement de gros calibre. “Il est très rare que nous nous rendions dans un endroit où ils n’ont pas d’armes”, dit Dvorak, “et ce sont souvent des fusils d’assaut de type militaire”.

En fait, la violence est devenue une caractéristique banale de l’industrie de la méthamphétamine, qui est passée des labos de fortune d’une bande de motards plus débrouillards que scientifiques, aux laboratoires sophistiqués et aux réseaux organisés de distribution des familles criminelles mexicaines. Avec une sinistre fréquence, les cadavres mutilés d’informateurs présumés se retrouvent dans des coffres de voiture dans les rues du sud de la Californie. Mais même la violence de la mafia mexicaine de méthamphétamine s’estompe à côté de la sauvagerie des consommateurs, ou “tweakers”, qui achètent leur produit. En effet, la méthamphétamine peut transformer des gens ordinaires en véritables monstres. Prenons par exemple Veronica et Ivan Gonzales, de Chula Vista, en Californie. Ils ont tué leur nièce de quatre ans, Genny Rojas, devant six autres enfants. Gros consommateurs de méthamphétamine, Ivan et Veronica ont soumis la pauvre Genny à une mort lente et horrible dans une misère inimaginable, qui a rendu malades même les enquêteurs les plus durs. “cela sentait tellement mauvais dans cette maison que les agents devaient travailler par quart pour ne pas vomir “, dit Daniel Goldstein, le procureur adjoint du district du comté de San Diego. C’est lui qui a fait condamner les Gonzales à la peine de mort à l’été 1998.

Ce qui a valu la peine de mort au couple maudit, c’est la preuve apportée par Goldstein de la torture sadique et systématique infligée à Genny dans les semaines précédant sa mort. “Ils l’ont pendue dans un placard”, se souvient-il. “Ils l’ont mise dans une boîte. Ils ont utilisé un sèche-cheveux pour brûler son visage et un fer à friser sur son corps. Il ne restait pas un seul pouce de peau intact et sans blessure. Elle n’avait plus un seul cheveu sur sa tête à cause des brûlures au troisième degré dues à l’immersion dans de l’eau à 150 degrés ! Elle n’avait plus de peau sur les oreilles à cause de cette cagoule qu’ils lui ont mise sur la tête. Sa lèvre a été arrachée. Il y avait des marques de ligature sur ses chevilles. Ils l’avaient menotté par les biceps quand ils l’ont pendue dans le placard, ses bras attachés derrière le dos.” Tout ça parce que la malheureuse petite fille avait renversé la dope d’Ivan Gonzales.

Goldstein, dont le district du comté de San Diego détient le triste record du taux le plus élevé de consommation de méthamphétamine au monde, est intimement persuadé que les Gonzales sont un exemple vivant des effets terrifiants de la drogue. “Pour les personnes qui ont une propension naturelle à la violence, prendre de la méthamphétamine, c’est comme verser de l’huile sur le feu “, dit-il. “Il y a quelque chose dans cette drogue qui amplifie n’importe quel défaut de personnalité que le consommateur possède déjà, et qui fait taire n’importe quelle petite voix à l’intérieur qui aurait dit, “Hé, ne fais pas ça, c’est interdit.”

Alors, quel est exactement ce médicament qui donne l’impression que le mal est bien ?

Le chlorhydrate de d-méthamphétamine est un alcaloïde cristallin dérivé de l’éphédrine, qui provient de l’éphédra chinois. L’éphédrine est convertie en méthamphétamine par un processus de réactions chimiques, consistant à la faire cuire avec du phosphore rouge et de l’acide iodhydrique, puis à refroidir ce liquide bouillonnant. On y ajoute ensuite de la soude caustique pour neutraliser l’acide, puis on le traite avec du fréon ou de l’éthyléther pour en extraire la méthamphétamine.

Ensuite, si le procédé n’a pas tué le “principe actif” en libérant l’un des sous-produits gazeux toxiques, s’il n’a pas explosé ou bien s’il n’a pas brûlé sous l’action des flammes spontanées, on sèche la méthamphétamine en cristaux. (Le phosphore peut en effet s’enflammer spontanément, ou bien il peut se transformer chimiquement en phosphore blanc, qui produit la phosphine, l’une des toxines mortelles les plus connues).

La méthamphétamine en cristaux peut ensuite être reniflée, fumée ou injectée, et une fois qu’elle atteint le cerveau, les événements se précipitent. Le chlorhydrate de d-méthamphétamine déclenche en effet une libération massive de la dopamine, neurotransmetteur qui active le centre de récompense du cerveau et stimule ainsi la production de l’épinéphrine, hormone du combat ou de la fuite. Normalement, la libération de dopamine est de courte durée, ses molécules étant réabsorbées après avoir fait leur travail.

Mais la méthamphétamine bloque cette réabsorption, donc la délivrance de dopamine est continue, ce qui a pour effet de faire surchauffer le système limbique en contournant les contrôles neuronaux et en obligeant le centre du plaisir à rester ouvert. Il bloque aussi l’interrupteur qui produit l’épinéphrine, plus connue sous le nom d’adrénaline.

C’est l’interrupteur d’adrénaline qui cause le problème. “Ce qui commence comme une récompense globale du plaisir se transforme en paranoïa “, dit le Dr Alexander Stalcup, psychothérapeute de Concord, en Californie, qui se spécialise dans le traitement des toxicomanes. “Puis il se transforme en irritation et, enfin, en rage incontrôlable.”

Le système neural est conçu pour une circulation d’adrénaline mesurée en minutes, mais une trop forte consommation de méthamphétamine peut maintenir l’adrénaline à un niveau critique pendant des heures, voire des jours. Surstimulés, hypersensibles et paranoïaques, les tweakers évoluent alors dans des univers bizarres et menaçants. Ils ont des hallucinations visuelles et auditives, ils entendent des voix, voient des choses qui n’existent pas.

Un sous-produit psychique courant de la consommation de méthamphétamine est la manifestation du mal sous une forme démoniaque. Les tweakers cloueront leurs fenêtres et les recouvriront de rideaux noirs pour éloigner le diable, les vampires ou les sorciers. Ils se protègeront de leurs visions maléfiques avec des pentagrammes et de la magie noire. Ils essaieront aussi parfois de tuer les démons, avec des conséquences tragiques.

Ainsi, Eric Starr Smith s’était adonné à la consommation excessive de méthamphétamine en cristaux pendant deux jours, avant de quitter la maison de sa sœur – dans la région de Phoenix – avec ses fils de 13 et 14 ans pour les emmener pêcher au Nouveau Mexique. Sur une aire de repos à l’est d’Albuquerque, il s’est jeté sur son fils aîné, Eric junior, pour le poignarder dans le cou avec un couteau de chasse. Un camionneur a vainement essayé de l’arrêter, mais Smith s’est enfui en voiture, frappant la tête de son fils contre la carrosserie jusqu’à ce qu’il le décapite. Puis il a jeté la tête par la fenêtre et a continué sa route vers l’est, sur l’autoroute 40.

Quand Smith a finalement été arrêté par la police, il a affirmé que le diable était dans le van avec lui. En juin 1997, il a été reconnu coupable de meurtre au premier degré et condamné à la prison à vie.

Malgré son coût en vies humaines et ses dangers indéniables, la consommation de méthamphétamine continue de grimper en flèche dans tout le pays. Au niveau national, les arrestations pour possession et/ou consommation de méthamphétamine par la D.E.A ont presque triplé en quatre ans, passant de 2.857 en 1995 à 7.608 en 1998. En Californie, le nombre de prises en charge par les services des urgences hospitalières liés à la consommation de méthamphétamine ont triplé entre 1990 et 1997. Dans l’État de Washington, le nombre de personnes requérant un traitement de substitution pour abus de méthamphétamine a augmenté de 600 % depuis 1992. À Phoenix, en 1995, les épisodes de violence liés à la méthamphétamine ont fait tant de victimes que le gouverneur de l’Arizona de l’époque, Fife Symington, a nommé un lieutenant-colonel de la Garde nationale aérienne ” czar “. En janvier 1998, le gouverneur du Wyoming, Jim Geringer, a annoncé un grand plan de bataille de l’État face à une augmentation de 280 % des arrestations de vendeurs/consommateurs de méthamphétamine entre 1993 et 1997. À Kansas City, dans le Missouri, le major Craig Knouse, commandant de l’unité de lutte antidrogue de la police de Kansas City, signale à ses supérieurs que la ville est inondée de méthamphétamine en provenance de Californie, et le procureur américain, Steven Hill Jr., signale que 80 % des affaires de drogue traitées dans le Missouri sont désormais liées à la méthamphétamine. Dans l’Iowa, les arrestations pour possession/consommation de méthamphétamine ont augmenté de 400 % au cours des trois dernières années, et le directeur de la Division de la lutte antidrogue, Ken Carter, affirme que l’État est en pleine épidémie de méthamphétamine.

En fait, c’est une épidémie qui couve depuis des décennies. L’amphétamine a été commercialisée pour la première fois aux États-Unis au début des années 1930 sous le nom “d’aide respiratoire Benzédrine”. Pendant la seconde guerre mondiale, la Benzédrine a été distribuée aux soldats pour stimuler les troupes de combat et les pilotes de chasse, malgré la connaissance de ses effets secondaires négatifs. Dans les années 50 et 60, les ménagères engloutissaient de la Dexedrine, une forme commerciale d’amphétamine, pour maigrir, tandis que les étudiants utilisaient Dexies pour se préparer aux examens et que les camionneurs faisaient des “benny” pour rester éveillés. Au milieu des années 60, l’amphétamine s’est transformée en méthamphétamine, plus puissante, que les motards hors-la-loi entreprenants cuisinaient et vendaient sous le nom de “crank”. Le crank a acquis une mauvaise réputation car il provoquait des accès de violence, mais cela n’a pas empêché sa popularité de grandir, en particulier parmi la classe ouvrière “white trash”, les plus pauvres des américains « blancs », et les amateurs de rock heavy-metal.

Dans les années 1980, des entrepreneurs mexicains de l’État du Michoacán, où des programmes d’éradication soutenus par les États-Unis avaient paralysé l’industrie de la marijuana, ont déplacé leurs efforts commerciaux vers le nord, prenant dans le même temps le contrôle de la production de méthamphétamine en Californie. Parallèlement, un nouveau procédé de raffinage, mis au point à la fin des années 1980, a permis à ces criminels de fabriquer et de distribuer une forme beaucoup plus puissante, connue sous le nom de d-méthamphétamine, qui allait s’avérer extrêmement rentable.

La nouvelle méthamphétamine améliorée était une drogue dont l’heure était venue d’exister et de se répandre partout. Les drogues ont chacune eu leur heure de gloire : le doux bourdonnement de la marijuana complétait l’atmosphère de paix et d’amour des années soixante ; la cocaïne alimentait la décadence libertine et disco des années soixante-dix, ainsi que la consommation ostentatoire des années quatre-vingt, puis s’est peu à peu transformée en un aliment de ghetto sous forme de crack. Il y avait donc un créneau, cette amphétamine, un stimulant facile à fabriquer, facile à obtenir et, à moins de 80 $ le gramme en moyenne, moins cher que la cocaïne. Qui plus est, son trip a duré dix fois plus longtemps que celui du crack, sans les stigmates.

“La méthamphétamine franchit des frontières démographiques que la cocaïne sous forme de crack ne franchissait pas “, affirme Mike Van Winkle, porte-parole du ministère de la Justice de la Californie. “Pour acheter de la méthamphétamine, vous n’avez pas à risquer votre vie comme vous le feriez pour acheter du crack.” Par conséquent, dit M. Van Winkle, la base d’utilisateurs s’est élargie de façon exponentielle. “C’est plus important qu’il n’y paraît. Aux infos de 18 h, les gens arrêtés pour possession de méthamphétamine ressemblent à des pauvres hères et des mendiants de race blanche. Mais en réalité, les gens qui peuvent se permettre de financer et de payer pour bénéficier d’un programme de traitement de haut niveau sont bien au-dessus de la classe sociale à laquelle ils ressemblent.” En effet, la plupart des tweakers n’ont probablement jamais mis les pieds dans un campement de caravanes, et encore moins dans un ghetto. Une étude réalisée en 1997 par le « California Alcohol and Drug Data System » a révélé que 76 % des quelque 22 000 personnes qui ont demandé un traitement pour abus de méthamphétamine en 1996 étaient de race blanche, et pour la plupart, âgées de 25 à 35 ans. Dans d’autres états où la consommation de méthamphétamine se généralise, l’âge des consommateurs blancs qui demandent un traitement est encore plus bas.

Olivia Scaglia, qui conseille les adolescents et les préadolescents au Conseil régional de lutte contre la toxicomanie de Cedar Rapids, dans l’Iowa, affirme que la méthamphétamine est devenue la drogue de choix chez les jeunes qu’elle a suivi en 1997. “Ces jeunes choisissent la méthamphétamine, explique Scaglia, parce que c’est beaucoup moins cher que la cocaïne. En plus, la cocaïne est une drogue de leurs parents, ce qui veut dire que pour eux, elle n’est plus à la mode.”

La méthamphétamine n’est pas seulement bon marché, puissante et efficace. Elle offre également aux jeunes tweakers l’opportunité d’appartenir à une communauté de personnes partageant les mêmes idées, ce qui valide leur obsession. Une recherche rapide sur Internet à l’aide de mots clés comme “crystal” et “meth” permet de trouver des forums de discussion remplis de messages d’adolescents à la recherche de recettes pour fabriquer de la méthamphétamine, de débats sur les vertus de la méthamphétamine, d’échanges de récits entre eux et de mises au point. Les lycéens qui cherchent désespérément à se lier à des trafiquants de méthamphétamine offrent du sexe en échange de dope, tandis que d’autres promettent beaucoup d’argent à quiconque voudra bien leur vendre de la meth dans leur ville natale.

Le tsar de la Maison-Blanche, Barry McCaffrey, trouve cette augmentation de la consommation de méthamphétamine chez les adolescents particulièrement alarmante et, comme Scaglia, croit qu’elle peut être attribuée dans une large mesure à une réaction contre la cocaïne. “Beaucoup de jeunes ont vu l’impact du crack et ne veulent pas faire partie de cette population dévastée par cette drogue”, dit-il. Il ajoute que, “malheureusement, ils n’ont pas le même regard aux autres drogues comme l’amphétamine. Et c’est dommage, parce que la méthamphétamine est la pire de toutes.”

Pour les responsables de l’application de la loi, lutter contre la marée de méthamphétamine en Californie est une tâche qui relève presque de la condamnation de Sisyphe. Au cours de la dernière moitié de la décennie, un pipeline très efficace en provenance de Californie a vu le jour, sillonnant le pays par autobus, avion de ligne commercial, courrier américain, FedEx, camion, voiture et train, déversant la drogue dans le centre des États-Unis.

En réponse, le président Clinton a officiellement déclaré la guerre à la méthamphétamine comme une priorité nationale, et un corridor traversant l’Iowa, le Kansas, le Missouri, le Dakota du Sud et le Nebraska a été désigné “zone de trafic de drogue à fort impact, admissible à un financement fédéral spécial”. De plus, Washington a affecté 34 millions de dollars du fonds national – sur les 516 millions de dollars des services de police axés sur la collectivité (SPPC) – spécialement aux efforts locaux en matière de lutte contre la méthamphétamine en 1998-1999. Mais cela reste un coup d’épée dans l’eau par rapport aux océans de dollars mis à la disposition des barons de la méthamphétamine.

Tu te souviens de cette cargaison d’éphédrine de 30 livres au centre de la fusillade à San Bernardino ? Gregg McClung, superviseur du Clandestine Lab Task Force, du California Bureau of Narcotics Enforcement, dans le sud de la Californie, a fait le calcul suivant : dans un laboratoire national mexicain standard, un chargement de 30 livres d’éphédrine produirait 24 livres de méthamphétamine d’une valeur de 6 000 $ la livre, soit un total de 144 000 $ en gros sur la côte Ouest. Le prix passe à 12 000 $ la livre à Kansas City, soit 288 000 $ si les 24 livres sont expédiées non coupées. Mais la méthamphétamine est habituellement coupée en deux pour le prix d’un au laboratoire, ce qui fait grimper à 576 000 $ la valeur de gros au Missouri, pour la dope cuite à partir de ce lot en Californie.

En 1997, le B.N.E. a déclaré des saisies de 16 800 livres de méthamphétamine, ce qui, à la valeur de gros dans le Midwest, s’élève à 403 millions de dollars. Comme il est communément admis que les saisies ne représentent pas plus d’un sixième de la drogue produite, cela porte à 2,4 milliards de dollars la valeur au Missouri de la production annuelle estimée de méthamphétamine en Californie !

“La Californie est devenue la réserve nationale de méthamphétamine du pays”, déclare Robert Bender, ancien chef des opérations de la DEA à Los Angeles. (Bender travaille maintenant pour une société de sécurité privée.) “Ce que la Colombie représente pour le commerce de la cocaïne, la Californie du Sud l’est devenue pour le reste du pays.”

Avec une production clandestine estimée à 50 tonnes de methlab, d’une valeur de plusieurs milliards de dollars, l’État d’Or est considéré comme une puissance mondiale sur la scène internationale de la drogue. (En comparaison, la production de cocaïne en Colombie est estimée à 150 tonnes.) C’est une situation tellement grave que plus de la moitié du budget anti-meth du COPS susmentionné soit 18,2 millions de dollars sur un total de 34 millions de dollars a été alloué à la BNE pour mener la guerre contre la méthamphétamine en Californie. De plus, le chef du B.N.E., Joe Doane, rapporte qu’en 1999, le bureau a doublé ses effectifs consacrés au contrôle de la méthamphétamine dans l’état. “Sur les 350 agents de rue affectés à la lutte antidrogue, 150 se consacrent exclusivement à la lutte contre la méthamphétamine “, dit-il. “Ce qui veut dire que les quatre autres drogues héroïne, cocaïne, crack et hallucinogènes et tout le reste, est divisé entre les 200 autres agents.”

Ceux qui mènent ce combat reconnaissent qu’ils se heurtent à un ennemi de plus en plus sophistiqué. Parmi les 2 000 laboratoires et sûrement plus de fabrication de méthamphétamine qui ont été découverts et détruits en Californie en 1997, la grande majorité étaient des « Beavis and Butt-head”, c’est-à-dire des installations de ménagère lambda, de faible volume, et qui ne produisent qu’une fraction de la méthamphétamine consommée. “Lorsque nous avons mis sur pied notre escouade spéciale d’interception de méthamphétamine, il y a quatre ans, nous avons constaté que 90 % de la méthamphétamine provenait de 10 % des laboratoires dirigés par des opérations nationales mexicaines, explique Dvorak. Ce sont ces 10 % que l’on recherche activement.”

Les laboratoires mexicains nationaux gèrent des opérations à plusieurs niveaux, dit M. Dvorak. “Vous avez plusieurs professions qui se croisent et s’entrecroisent, des personnes qui se procurent des biens immobiliers (bâtiments, immeubles, appartements…) pour y installer les sites de cuisson, des courtiers en produits chimiques chargés de se procurer les matières premières, des coursiers qui transportent les produits chimiques de l’entrepôt au site de cuisson, des personnes chargées de la verrerie pour la cuisson, et d’autres personnes encore, impliquées dans la distribution.

Pour lutter au mieux contre ce niveau de sophistication, il faut de la détermination et une collecte constante de renseignements. Mike Digby, un vétéran qui a officié près de neuf ans au « Clandestine Lab Task Force » du B.N.E. en Californie du Sud, recueille des renseignements comme un traqueur indien du vieil ouest du XXème siècle, explorant un terrain urbain de motels bon marché, ou des parkings, ou des magasins de carrosserie automobile et des centres commerciaux, où il cherche inlassablement un ou plusieurs indices sur un éventuel trafic de meth. Il passe également en revue toutes les conversations mises sur écoute par la D.E.A., à la recherche d’informations sur des trafiquants connus ou présumés et des sites de cuisson. Enfin et surtout, il cultive ses relations avec ses indicateurs au sein des organisations de méthamphétamine. “Nous n’utilisons pas d’informateurs pour arrêter les dealers ou les utilisateurs au niveau de la rue “, dit-il. “Nous recherchons de vrais trafiquants, prêts à tourner le dos à leurs partenaires et à partir vers la concurrence.”

Ou bien encore un initié prêt à transmettre des informations sur sa propre organisation, au péril de sa vie. Au début de 1993, Digby a ainsi recruté un informateur impliqué dans une opération massive de préparation et de distribution de méthamphétamine gérée par une famille mexicaine nationale depuis leur base dans une banlieue de Los Angeles. Ils dirigeaient un important laboratoire, situé sur une propriété agricole, isolée le long de la côte.

La première fois qu’un laboratoire clandestin mexicain a été fortement compromis, Digby avait fait entrer une équipe de trois hommes sous couverture sur le site de celui-ci pour enregistrer toute une opération de transformation, dix-huit mois seulement après avoir recruté son indicateur. Une équipe de 82 agents de terrain avait alors sécurisé le périmètre de la propriété pendant toute la durée de la préparation de la méthamphétamine, qui a duré 72 heures. Une fois qu’ils ont appris qu’il y avait suffisamment de produit préparé et prêt à la consommation, les hommes du Raid ont fait irruption et ont arrêté les 18 préparateurs qui étaient sur place, confisquant 110 livres d’amphétamine. Depuis un an et demi qu’ils agissaient sous couverture, ils avaient accumulé suffisamment de preuves enregistrées pour envoyer 30 personnes en prison.

Une partie du métier de Digby est aussi de protéger ses informateurs des soupçons que les trafiquants peuvent entretenir à leur égard. Son indic’ dans la longue opération d’infiltration a survécu. D’autres ont eu moins de chance.

Omar Gutierrez, un ressortissant mexicain issu d’une famille de trafiquants de drogue, s’était transformé en mouchard afin de permettre une arrestation pour trafic de produits précurseurs (éphédrine et pseudo-éphédrine). Il vivait à South Gate, une banlieue de Los Angeles, et accessoirement plaque tournante du trafic de méthamphétamine.  Il était au courant de tous les détails des principaux accords pour la fabrication de méthamphétamine. Il savait qui achetait quel produit chimique, où il allait être livré et qui allait le faire cuire. Digby a toujours pris soin d’utiliser l’information d’une manière qui ne pouvait pas être retracée jusqu’au mouchard, mais Gutierrez était son propre et pire ennemi. “Je pense qu’il aimait se vanter d’avoir de bonnes relations et de savoir ce qu’il savait “, dit Digby.

Le 9 juillet 1997, la relation entre Digby et Gutierrez a brutalement été coupée. Le mouchard n’a pas répondu au téléphone. Quatre jours plus tard, la pire peur de Digby s’est confirmée. Le corps de Gutierrez a été retrouvé – avec celui d’un autre hispanique – dans le coffre d’une voiture, à Burbank. Les deux hommes avaient été ligotés, gorge tranchée et dents cassées – ce qui est typique des exécutions d’informateurs –, tués d’une balle dans la nuque. Selon Digby, l’homme dont le corps a été retrouvé avec celui de Gutierrez était connu pour avoir des liens avec des trafiquants de méthamphétamine, mais n’était pas un informateur.

Deux jours plus tard, deux autres corps ont été retrouvés dans le coffre d’un véhicule stationné à Glendale. La deuxième paire de victimes avait été tuée de la même façon que la première, et avait également des liens avec des trafiquants de méthamphétamine mexicains et nationaux. Les quatre hommes avaient été la cible d’un effort important de la part des trafiquants pour colmater une fuite. Encore une fois, seul Gutierrez avait été un informateur. “Les autres, dit Digby, n’ont pas eu de chance.”

Malheureusement, il y avait encore plus d’épisodes de tueries à venir.

Au milieu de 1997, une importante offensive multi-agences baptisée Opération Meta était en cours. Le filet se resserrait autour des principaux acteurs du marché de la méthamphétamine. C’est alors que des corps d’informateurs présumés ont commencé à apparaître dans les rues de Los Angeles. Le 17 novembre 1997, l’Opération Meta a pris son envol : un peu avant l’aube, des raids simultanés ont été menés sur trois sites de laboratoires importants dans un rayon de 80 miles autour de Los Angeles. Le trafic de drogue était énorme – plus de 200 livres de méthamphétamine –, et 140 personnes ont été arrêtées dans 11 états, pour « complot en vue de fabriquer, distribuer et vendre de la méthamphétamine dans tout le pays ».

L’Opération Meta a été saluée comme une victoire majeure pour les forces de l’ordre. Mais peu après, Digby a appris qu’il y aurait une purge pour éliminer tous les informateurs. On lui a dit qu’il ne s’agirait pas d’une action précise contre des cibles préalablement choisies, mais d’attaques au fusil de chasse contre plusieurs personnes, dans l’espoir de toucher les bonnes cibles. Digby n’y croyait pas.

Puis les exécutions ont commencé. “La première a eu lieu au jour de l’An à l’Alhambra, se souvient Digby. “Deux corps ont été trouvés dans un camion garé non loin. Puis deux autres ont été retrouvés à Covina, une semaine plus tard.” Ensuite, les corps de deux autres victimes de fusillade, de type exécution, ont été retrouvés à l’arrière d’une voiture abandonnée sur l’autoroute 710, à Southgate. Bien qu’aucun reportage n’ait fait allusion à des liens avec le commerce de la drogue, il y avait des détails sur les victimes, et dans les rapports, qui indiquaient à Digby qu’elles étaient, elles aussi, des mélanges méthamphétamine-famille.

Pour Digby, la sauvagerie des exécutions des indicateurs était la procédure normale pour les barons de la méthamphétamine mexicains nationaux. “Ces types ont la réputation de faire le genre de choses sur lesquelles les gens écrivent des romans.”

D’un avion de croisière volant à 4 000 pieds d’altitude, nous pouvons voir une configuration étrange sur les riches terres agricoles de la vallée de San Joaquin, à 100 milles au nord de Los Angeles. Un double panache de végétation morte serpente au sud d’un groupe de bâtiments agricoles. Quelque chose se répand en sous-sol et empoisonne les eaux souterraines. “C’est causé par les déchets d’un laboratoire de méthamphétamine “, explique Robert Bender. “Ils cuisinaient de la méthamphétamine et jetaient les déchets juste là. Semaine après semaine, des centaines de litres de déchets toxiques ont été déversés ici.”

Selon Bender, six livres de déchets toxiques sont rejetées pour chaque livre de méthamphétamine préparée. En utilisant cette formule de six livres de déchets pour tout le monde, on arrive à une production annuelle de méthamphétamine clandestine en Californie de 108 000 livres, ce qui signifie que plus de 600 000 livres de déchets toxiques contenant du phosphore rouge, de l’acide chlorhydrique, de l’acide hydriodique, de la phosphine, du phosgène et d’autres toxines caustiques qui dissolvent la tuyauterie sont abandonnées là où cela convient aux criminels. “Ils en dispersent dans les champs agricoles, les ruisseaux, les cours d’eau, les réserves d’eau et les arrière-cours “, explique M. Bender. “Ils en jettent même dans les égouts près des écoles.”

Il se trouve que ces sous-produits toxiques issus de la fabrication de méthamphétamine menacent non seulement l’environnement, mais aussi ceux qui sont en contact étroits avec ces produits. Des explosions mortelles et des incendies se produisent régulièrement dans les laboratoires ; les vapeurs de méthamphétamine détruisent les tissus pulmonaires et provoquent des pneumonies chimiques. Le gaz phosphine, produit lors d’une opération de cuisson de méthamphétamine qui a mal tourné, est si mortel que quelques molécules dans l’air sont létales, quasi instantanément. “Nous ne croyons pas que les cuisiniers de laboratoire à grande échelle vivent très longtemps “, dit Sharon Carter, agente de la D.E.A. à Los Angeles. “Ils respirent des vapeurs si toxiques qu’elles brûlent littéralement leurs tissus. Si le salaire est élevé pour les préparateurs de meth qualifiés, leur espérance de vie ne l’est pas.”

Tous les organismes d’application de la loi ont dans leurs rapports des histoires horribles de personnes tuées par les émanations de méthamphétamine dans les laboratoires, mais Tom Holeman, enquêteur principal des stupéfiants au service du shérif du comté de Los Angeles, a peut-être la plus terrible de toutes. En août 1996, Holeman, qui se spécialise alors dans le débusquage de laboratoires clandestins, reçoit un rapport concernant la découverte de plusieurs corps sur le sol d’une chambre de motel dans la banlieue de Carson, à Los Angeles. D’après la description de la scène faite par le gérant du motel, Holeman soupçonne immédiatement une opération de cuisson de méthadone ; il ordonne alors que le site soit scellé et quadrillé jusqu’à l’arrivée de son escouade. Il pensait que l’élément qui avait tué les trois personnes présentes dans la pièce était probablement encore présent. Une fois sur place, Holeman et son équipe se sont équipés de tenues de protections biologique avant de pénétrer dans la pièce.

“Nous sommes entrés dans ce qu’on appelle une protection de niveau B,” dit Holeman, “ce qui signifie des combinaisons complètes et des respirateurs.” À travers leurs masques faciaux, Holeman et son équipe ont aperçu une femme morte sur le sol près de la porte, et un homme, mort sur le bord du lit, apparemment tué par des vapeurs en essayant de se lever. Un autre homme était mort dans la salle de bains, où un laboratoire de méthamphétamine avait été installé sur une plaque chauffante.

“Ils ont enfreint une règle primordiale de la cuisson de méthamphétamine”, dit Holeman. “Ils ont fait la fête et se sont évanouis pendant la cuisson. C’est une erreur qui ne pardonne pas”

Dans ce cas, elle leur a été fatale. Les cuisiniers avaient installé une fiole, un condenseur, un tuyau d’arrosage et un piège pour y contenir les vapeurs afin qu’il n’y ait pas d’odeur révélatrice. Mais ils s’étaient apparemment évanouis après avoir fait bouillonner l’infusion, et pendant qu’ils étaient inconscients, le mélange avait trop cuit, et avait dépassé la température critique. La sur-cuisson avait alors produit la substance mortelle, le phosphore blanc. D’après l’examen du site, Holeman raconte : “quand un des hommes s’est réveillé, il est allé chercher de la bière et il a vu quelque chose qu’il n’avait encore jamais vu.” Le phosphore rouge avait bouilli, laissant échapper un résidu de phosphore blanc qui génère du gaz, la phosphine. La femme qui cuisinait savait que quelque chose n’allait pas, mais elle n’avait aucune idée à quel point cela serait dangereux pour eux. L’homme a retiré la fiole de la plaque chauffante et a débranché le tuyau du piège qui avait recueilli les vapeurs. “Le gaz phosphine, dit Holeman, est mortel à une concentration de seulement quelques parties par million. Ça tue instantanément.”

Il a tué la cuisinière dès qu’il a débranché le tuyau, et le choc du poids de son corps contre la porte de la salle de bain a dû réveiller son partenaire dans la chambre à côté. Mais il était déjà trop tard. La phosphine a ensuite tué le deuxième type avant qu’il ne puisse sortir du lit. Puis il a tué la femme endormie sur le sol, et il aurait tué n’importe qui d’autre qui serait entré dans la pièce.

“Nous avons effectué un test chromatographique en phase gazeuse pour détecter les toxines en suspension dans l’air “, explique M. Holeman. “Il a montré la présence de gaz phosphine, quelques heures plus tard, à un niveau beaucoup plus élevé que ce qui est suffisant pour être mortel. Le gérant du motel a eu de la chance d’avoir refermé la porte aussi vite.

“J’aimerais pouvoir raconter cette histoire aux jeunes qui affichent des messages sur les sites Web et qui vantent les plaisirs et l’excitation de faire de la cuisine de méthamphétamine “, dit Holeman. “J’aimerais leur montrer des photos de ces trois victimes.”

De retour à San Bernardino, la brigade d’interception de méthamphétamine de Dvorak ne s’attend malheureusement pas à ce que le rythme des raids sur les laboratoires clandestins s’accélère. “Il y a trois semaines, nous avons démantelé un gros réseau et découvert un gigantesque laboratoire dans le désert d’Ora Grande, explique le sergent Mike Bayer, membre de l’escouade. “Lorsque nous avons fait une descente sur site, nous avons trouvé six flacons de 22 litres [six gallons] en train de cuire, et il y avait 12 autres flacons qui attendaient. Six d’entre eux venaient de finir d’être préparés, et les six autres étaient prêts à partir.”

Un préparateur qui s’occupe de six flacons est capable de produire 100 livres de méthamphétamine toutes les 12 heures, et ce laboratoire fonctionnait apparemment 24 heures sur 24. C’est donc la plus grande découverte de laboratoire de méthamphétamine jamais faite en Californie, mais elle n’a pratiquement pas été mentionnée dans la presse. C’était juste une autre descente dans un labo, dans un autre jour de la guerre contre la méthamphétamine, dans le comté de San Bernardino.

Néanmoins, Bayer et Dvorak sont encouragés par ces résultats. “Nous avons mis des familles entières en faillite, dit Bayer. “Et nous rendons les choses plus difficiles pour les autres. Si nous pouvions couper l’approvisionnement d’éphédrine, ou de pseudo-éphédrine, nous pourrions complètement éliminer ce véritable fléau.”

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